Palantir:一家非典型硅谷公司的上市之路
2020-06-08
Palantir:一家非典型硅谷公司的上市之路

一直以来,总部位于 Palo Alto 的「大数据公司」Palantir 就像一张神祕的拼图,如今所有人都在期待它揭开全貌的一刻。

种种迹象显示,这家在 2015 年就已经估值高达 200 亿美元的独角兽,越来越接近在今年完成上市。

据《华尔街日报》去年底的报导,Palantir 已经开始和投行接触,讨论 IPO 的事宜。而进入 2019 年,这个一直很少在媒体上露面的公司,新闻也变多了。

上週《华尔街日报》又引述一名 Palantir 高层的话表示,这家至今没有实现(至少洩露出来的数据从没有证明)年度盈利的公司,2018 年全年营收与同期相比增长了 30%,达到 8.8 亿美元。

做为一个一向「守口如瓶」的公司,这样的爆料难免看起来像是在为 IPO 造势。

政府订单起家,商业订单拓展艰难

Palantir 成立于 2004 年,它的创始人中包括硅谷着名的创业家彼得·泰尔。Palantir 最初的业务也是脱胎于泰尔创办的 Paypal 的反诈欺技术。

Palantir 的「卖点」在于它能够将那些来自完全不同系统的各种形态的数据「搅拌」在一起,然后发现有价值的规律,帮助人们做出判断或者甚至是「预测未来」。这也是这家公司名字的由来, Palantir 是《魔戒》中能看到未来的水晶球。

Palantir 的技术首先被用在政府部门,尤其是情报机构及军方。这些订单也成为 Palantir 继续发展壮大的根本,甚至在早期,CIA 旗下的投资机构还投资了 Palantir。之后,Palantir 的技术也受到美国之外的其他西方情报机构青睐,它也开始拓展各地方政府的业务。儘管 Palantir 从未正面承认,但它的软体被广泛认为用于了美国情报机构刺杀宾拉登的行动中。

直到如今,美国媒体报导这家在圈外知名度并不高的公司时,仍喜欢冠以「那家帮助找到宾拉登的公司」、「CIA 资助的公司」来定义它。

在政府市场之外,Palantir 也早早意识到大数据分析在企业市场的机会。Palantir 主要有两个业务线,一个叫做 Palantir Gotham,主要是服务于政府部门。比如帮助洛杉矶警方透过各种镜头辨识汽车牌照,寻找犯罪分子等。

Palantir:一家非典型硅谷公司的上市之路

洛杉矶警方使用的 Palantir 软体的后台。

另一个产品叫做 Palantir Metropolis,应用于各类企业。比如飞雅特使用这个系统快速查找问题零件来源,及时进行召回等。

这一个超人一个蝙蝠侠,构成 Palantir 的核心业务。据《Forbes》的报导,2018 年 Palantir 的收入中,来自企业的收入已经占到一半比重,未来的计画是达到 70%。

但扩展商业订单并不顺利。2015 年开始,Palantir 连续丢了包括可口可乐、摩根大通等多个重要客户。在这些终止合约的客户眼里,Palantir 服务带来的效果与他们缴纳的高额费用显然不匹配。此外,人们还提及 Palantir 的员工在合作中显得很高傲,让客户感到不舒服,这使得 Palantir 的盈利之路更难,于是最近几年 Palantir 开始寻求改变。

首先是控制成本,Palantir 对员工的福利开始收紧,同时开发出旨在可以适用更多平台的自动化系统「Palantir Foundry」。这样,Palantir 不再需要对每个客户进行定制服务,省去了大量人工费用。同时,执行长阿历克斯·卡尔普(Alexander Karp)也不得不开始招聘销售人员,并着手解决之前拓展业务时留下的现金回收率低的问题。

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这些努力也似乎见到成效,Palantir 吸引来了瑞信、美联航等新客户,而据《华尔街日报》的最新报导,现金回收这个指标在 2018 年增长了 42%。

手持股票者着急套利催熟 IPO

过去几年一级市场的热钱造就了一批超高估值的私有企业,如今这种情形一去不复返,这些企业的投资人和员工手中拿着的股票也变得更难流通。持有 Palantir 股份的人们,越来越希望公司尽早进入二级市场,好让手中的股份变成现金。这被认为是 Palantir 可能加速 IPO 进程的另一个重要原因。

在过去几年,已经有大量 Palantir 员工因其迟迟无法上市而选择离职,毕竟不是所有人都能像泰尔一样,以很低的折扣找到私人买家完成配售,减持股份套现。据彭博的报导,2018 年初 Palantir 的离职率一度高达 20%。Palantir 开始透过向老员工低价发放股权、在内部更积极的讨论上市可能等方式,来「鼓舞士气」。而也是在同一阶段,卡尔普开始在公开场合对IPO 表现出更开放的态度。

要知道,曾经卡尔普对于上市并不在意,甚至是抗拒的。他曾表示,与财务指标相比,他更希望「打造一个对全世界都很重要的公司」。

「反硅谷」的硅谷公司

Palantir 身上有着那批硅谷公司普遍拥有的特质。在创始人中,除了泰尔让外界印象深刻,卡尔普也一样性格鲜明。他对传统公司治理的那一套嗤之以鼻。

虽然是以工程师为根基的公司,但卡尔普本人却并非技术出身。他拥有哲学的博士学位,并自封社会主义者。他总是一身运动装扮,各类报导将他形容为运动爱好者,但在公开活动中可以明显看到他运动服下明显的小肚腩。

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 阿历克斯·卡尔普。

他领导下的 Palantir 也曾经福利丰厚,甚至显得大手大脚,公司估值一路飙升至 200 亿美元,但却依然维持着一种初创公司的风格。卡尔普崇尚技术至上,「我不需要什幺销售人员」,他曾经说。

但与此同时,做为一家从政府业务起家的 to B 公司,Palantir 也有着明显的「反硅谷」特质。它和美国以及多个西方国家的情报机关走得很近,而他的业务模式也让它成为广泛收集用户数据的倡导者,这与其他硅谷巨头当下的谨慎完全相反。

此外,仍然是公司第一大股东的泰尔本人对美国总统川普的高调支持,也让它在一片深蓝的硅谷显得有些刺眼。去年 Palantir 还被美国劳工部指控在招聘时歧视亚裔应聘者,并为此付出 170 万美元的罚款。

在 2015 年一次被 Buzzfeed 曝光的内部演讲中,卡尔普曾形容对当时尚未当选的川普「毫无尊重」,但之后 Palantir 在川普上任后与美国政府的合作并没有丝毫减少,甚至还拿到了移民部门 4,200 万美元的合约。

卡尔普解释称他们并没有在帮助政府阻隔移民家庭,而只是在打击跨境贩毒等犯罪行为,但批评者并不买账。类似的争议一直存在,但 Palantir 并没有改变对待政府合约的态度。

卡尔普去年接受採访时说:「我们不会让短期的政治影响公司长期的商业决策。」这些都让 Palantir 与其他硅谷公司对比起来,似乎少了一些所谓的「价值观」上的坚持。

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人们聚集在 Palantir 门外抗议其与移民部门的合作。

据《华尔街日报》之前的报导,投行此次为 Palantir 给出的估值最高达到 410 美元的天价,这家从来没盈利的公司究竟能不能撑起来这个价格,目前只有他们自己知道。

而对于外界来说,这次 IPO 还有很多其他的重要意义:质疑 Palantir 财务健康度的人们终于有机会看到它的真实财务状况;好奇它与政府究竟有多亲密的人,也可以找到各种线索;就连那些众多自称为中国 Palantir 的公司们,也终于可以从中看见自己的影子。